专家在西非人DNA中发现“幽灵人”基因

   大约5万年前,远古人类在今天的西非地区与未知人种繁衍后代。现代人类中的一部分人是他们的子孙。

  目前没有任何骨骼化石或古代DNA能佐证这一理论,但研究人员在现代西非人的基因中发现了有力的证明。研究人员分析了数百名尼日利亚人和塞拉利昂人的遗传物质,发现他们身上存在一种“幽灵DNA”,来自未知的祖先。

  大量早期研究显示,人类的直系祖先——现代智人,曾与其他原始人类如尼安德特人繁衍后代,后者的基因普遍存在于今天的欧洲人与亚洲人身上。在大洋洲的居民身上也发现了丹尼索瓦人的痕迹。

  近日,美国学术期刊《科学前沿》发表了“幽灵DNA”的最新研究成果,使人类起源的故事变得更加复杂。加州大学洛杉矶分校的生物学家斯利拉姆·桑卡拉拉曼告诉美国国家公共电台:“人类的进化极其复杂,我们只是从千头万绪中找到了一丝线索。”

  可以肯定的是,在西非发现的这种不寻常的DN***段与尼安德特人或丹尼索瓦人都没有关系。“我们对这个古老的族群一无所知,”桑卡拉拉曼说,“这就是我们用‘幽灵’这个词的原因。它与我们已知的基因组序列的所属群体都没有密切联系。”

  华盛顿大学生物统计学教授莎伦·勃朗宁研究过丹尼索瓦人和智人的混合。她指出,“幽灵DNA”经常出现在现代人的遗传物质中。“这告诉我们,那些古代种群依然影响着现代人类。”

  桑卡拉拉曼表示,目前科学家还不知道这些神秘遗传物质的具体作用。“它们只是随机出现在我们的基因组中吗?它们有什么适应(进化)的优势?还是有什么不利的影响?这些都是值得思考的问题。”他指出,有证据表明西非之外的现代人类身上也存在“幽灵DNA”。“我们在不同时间点、从世界不同地方获得人类基因组序列时,都有可能发现某些尚未确认的‘幽灵’种群。”

  布朗宁认为,此次发现的“幽灵DNA”或许来自多个种群。“在非洲,我们尚未确定究竟有多少古代部落参与了人类基因的形成。但这个神秘基因的出现告诉我们,人类基因确实存在融合,而且可能来自不止一个古代种群。”

  受气候影响,在西非获得化石样本比在其他地区难得多。因此,这项研究目前缺少化石佐证。科学家仍在研究“幽灵DNA”的神秘主人从哪里来,以及他们经历了什么。他们或许已经灭绝,也可能最终完全融入了现代人类。

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